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去年,随着中国全面发放4G牌照,全球主要国家均进入了4G时代。对于这些国家的运营商来说,4G之后怎么办?要不要在未来几年大幅度减少对电信系统设备的投资,静待2019年5G技术的成熟和5G技术标准的推出?

日本第三大运营商、孙正义旗下的软银集团却做出了更激进的选择。近日,软银集团与中兴通讯正式签订5G战略合作协议,双方就面向未来的、适用于TD-LTE系统的Pre5GMassiveMIMO等关键技术的早期商用为目的,合作开展相关技术的验证实验、技术评估以及研究开发。

“我们将在今年年底或者明年年初给出验证实验的结果。”7月13日,在上海举行的中兴分析师大会上,软银统括部长北原秀文表示。这意味着一旦验证实验取得成功,软银将会在全球率先部署中兴的Pre5G技术。据老冀了解,除了软银之外,中国移动、德国电信等主流运营商也对Per5G表现出了浓厚的兴趣。如今,在电信行业最先进的后4G技术演进上,来自中国的中兴成了领跑者。

(图:软银统括部长北原秀文)

所谓Per5G,其实是在去年6月在荷兰举办的全球首届5G论坛上中兴率先提出的概念。从技术层面,中兴认为Pre5G技术包含大规模天线阵列MassiveMIMO、超密网UDN、多用户共享接入Multi-UserSharedAccess等核心技术。其中,大规模多入多出技术MassiveMIMO是5G公认的关键技术之一,该技术可大幅提升频谱效率,帮助运营商最大限度利用已有站址和频谱资源,显著改善无线网络的覆盖和容量,目前已经进入Pre5G预商用阶段。

去年11月,中兴联合中国移动,在全球首测Pre5GMassiveMIMO预商用基站,结果性能超出了中国移动的预期。这次测试引起了软银的极大兴趣。一来软银在日本电信市场一向以创新者自居,对于新技术的接受程度颇高;二来软银手中也有TD-LTE牌照,与中国移动的技术演进路线相似;三来软银在东京等大都市地区数据流量的需求增长很快,但是却已经没有地址新建基站,只能采取单个基站挖潜的方式。再加上软银在日本建设TD-LTE网络的时候,中兴是最重要的合作伙伴,因此自然选择与中兴继续进行深度合作。

Pre5GMassiveMIMO技术不改变现有终端和空口,相比传统4G技术能够大大提升频谱资源利用率,可提供更高、更远、更深的覆盖能力,显著降低基站能耗,实现绿色通信。这些优势将极大改善软银大规模AXGP商用网络的性能。在实际样机演示中,Pre5GMassiveMIMO基站在多用户、3D覆盖方面的演示结果大大超出了软银的预期,使得软银非常看好其发展前景。

目前,中兴已经在TD-LTE的4G网络的Pre5G技术上取得了重大突破,具备为运营商大规模部署Pre5G的能力。中兴正在紧锣密鼓地研发LTEFDD网络的Per5G技术,以期打开更大的市场。

Pre5G是中兴面对“后4G”市场想出的一步绝妙好棋。中兴敏锐地观察到,电信运营商刚刚采购了大量设备用于4G网络建设,他们可不想将这些投资浪费掉。但是随着视频等富媒体在移动终端上的普及,山呼海啸般增长的数据流量又是运营商难以应对的,尤其是在人口高度密集的大都市地区。

这个时候,中兴送来了一套考虑周到的解决方案:消费者不需要更换手机等终端设备,运营商则只需在数据吃紧的地区更换部分基站,就能够应付数据流量的高速增长,何乐而不为?

由此,Pre5G将有可能被全球的广大移动运营商接受,从而成为一种事实上的“后4G”标准。而当Pre5G完成大规模部署之后,中兴也就在未来的5G标准的博弈中赢得了更多的筹码。

事实确实也是如此。今年3月,中兴加入欧盟H2020计划,致力5G创新研究。而在德国法兰克福的NGMN大会上,中兴还被德国电信列入首批5G创新实验室合作伙伴名单。

中兴通讯高级副总裁徐慧俊表示:“作为全球领先的综合通讯方案提供商,中兴通讯将5G作为核心战略,是5G领域的先行者。5G是一个开放的生态系统,中兴通讯愿与产业界多方紧密合作,共同为5G的更好体验而努力。”

在5G到来之前,中兴已经处在领跑的位置,它能将自己的优势一直保持下去吗?


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